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F-4 Phantom

28 de octubre de 1985,.11 h 30. Una RF-4C Phantom (serial 68-567) que pertenece al 1st Tactical Reconocimiento Squadron del US Fuerza aérea se prepara a tomar el aire para cumplir una misión sobre Europa. Todo comenzó algunos minutos antes, cuando, en un refugio endurecido de la base de Alconbury, los dos hombres que constituyen la tripulación del avión se sentaran a su puesto pidiendo prestadas escalas exteriores (el Phantom de reconocimiento son los únicos aparatos de esta raza que debe disponerse de escalones integrados en el fuselaje). Los motores se lanzaron dentro del refugio, construido de tal modo que resistan al impacto directo de una bomba de 227 kg. Fuerza aérea adoptó esta manera de proceder el US, ya que, en tiempo de guerra, los aviones tendrían que dejar el suelo lo más rápidamente posible, con el fin de no ofrecer objetivo fácil a las armas antiaérodromes que no faltaría emplear el enemigo. El efecto es impresionante. Incluso con sus pesadas puertas frontales ampliamente abiertas, el refugio es bastante profundo e indeterminado para que, al dejarlo, el Phantom se asemeja a un monstruo prehistorique que sale de su caverna.

A 11 h 40, después del paso en estudio de las listas de control el avión circula suavemente sobre la pista, encendido por el pálido sol habitual en Inglaterra; llevando suministrada dicha Europa One, hecha de gris y de verde, y marcas de color negro, se lleva los tanques de combustible de 1.4001 bajo las alas. Luego se detiene, y los dos miembros de tripulación aumentan los brazos, con el fin de evitar todo accidente afectando un pedido cualquiera en sus cabinas mientras que los equipos al suelo efectúan las últimas comprobaciones. Detelles precauciones no podrían ser tomados si la base se encontrara expuesta a ataca aérea del adversario.

Esta escena se repite todos los días a Alconbury, desde que, hay más de una veintena de años, US hay del Phantom destinados al reconocimiento. El primero YRF-4C (serial 62-12200) tomó el aire a San Luis, en Missouri, el 9 de agosto de 1963, entre las manos del piloto de prueba de McDonnell, William S. Ross. El US Fuerza aérea adquirió cinco ciento tres ejemplares de serie del aparato, y el US Marina Cuerpo compró cuarenta y seis RF-4B, máquinas prácticamente idénticas al RF-4C. Similar a este último, el modelo de exportación RF-4E se fue a a la Alemania del Oeste (88 ejemplares), en Grecia (8), en Irán (22), a Israel (12), a Turquía (8) y en Japón (4). en cuanto a Corea del Sur, ella tuvo seguramente en cuenta diecinueve máquinas de segunda mano utilizadas antes por el US Fuerza aérea. La RF-4C se empleó intensivamente durante la guerra llevada por Estados Unidos en Sudeste asiatico en el marco de reconocimientos conducidos antes y después de los ataques lanzados contra los objetivos muy defendidos de Vietnam del Norte. Esta versión, que permanecerá probablemente en servicio hasta el principio de la próxima década, desde se reorganizó completamente y se modernizó para su adaptación a las exigencias de la guerra electrónica. La RF-4C equipa varios squadrons del Aire Nacional Guard y sirve también en unidades activas como el 67th TRW, basado a Bergstrom AFB (Texas), el 26th TRW, establecido a Zweibrücken AB (Alemania Federal), el 15th TRW, instalado en Kadena, sobre la isla de Okinawa, el 16th TRS, de Shaw AFB (Carolina del sur), y el 1st TRS, de Alconbury. Los aparatos destinados a estas unidades se utilizarían esencialmente para misiones de reconocimiento fotográfico en caso de conflicto. Último avión de reconocimiento táctico concebido a tal efecto que sirva aún en la USAF, la RF-4C será sustituida a plazo más o menos largo por el F-16, equipado de barquillas específicas y disponiendo de todas sus capacidades de combate aéreo.

Albergar desde hace muchos años RF-4C Phantom, la base de Alconbury recibe también, pero desde mucho más mucho tiempo, la visita de Lockheed TR-1A, nuevos aparatos derivados del famoso U-2, y de Northrop F-5E Tiger II perteneciendo a un squadron dicho de Agressors, utilizado para la impulsión al combate aéreo. Las velocidades alcanzadas actualmente por los aviones de combate hacen que las bases de los dos campos en presencia son más cercanas uno de los otro en tiempo de vuelo, de modo que Alconbury aparece, hoy, como una fortaleza en estado de alerta permanente. Redes apretadas de hilo de hierro de púas rodean el perímetro del aeródromo, en el cual los equipos al suelo y las fuerzas encargadas de la defensa realizan regularmente ejercicios con combinaciones NBC que deben garantizar su protección en caso de ataque nuclear, bacteriológico o químico. El acento se refiere a la reparación de los daños causados por el adversario en una incursión aérea y sobre el taponamiento de los cráteres que habrían sido cavados por armas antipistes.



Preparar la misión

Pasa en general un muy largo plazo entre el inicio del trabajo de preparación y el momento en que el piloto y su navegante se sientan a bordo de su avión (nadie, en el 1st TRS, emplea la denominación oficial de Weapon Systems Officer, funcionario responsable de la puesta en acción del sistema de arma, para designar a dicho navegante). El tiempo asignado a una misión en tiempo de paz es de cerca de las ocho horas, cuyos tres corresponden al vuelo propiamente dicho. En la actualidad, la salida comienza a 8 horas, momento en que el jefe de borde del aparato toma, en su armario, el bolso conteniendo lo necesario común a todos los pilotos de reconocimiento del mundo. En este caso, dispone de mapas del Reino Unido y el teatro de operaciones europeo, de varios manuales, en particular, los que se refieren a los procedimientos iniciales y a avión él mismo. Menos a ser graduado de los US Fuerza aérea Academy de Colorado Springs (equivalente de la Escuela del aire en Francia), el jefe de borde no conocerá seguramente el morse, aunque poseerá un manual, que podrá serle muy útil en caso de necesidad. Para escribir sobre sus tarjetas a 1/50 000, emplea la misma grande pluma desde años, y recurre a un lápiz graso para llevar la información necesaria sobre las tarjetas plastificadas. Por último, las posiciones presuntas de los lugares de misiles tierra-aire y cañones antiaéreos se llevan en rojo. El plan de vuelo se coloca a continuación en un bolso que el piloto colocará detrás él a bordo del avión.

En cuanto esta primera operación haya finalizado, la tripulación se vuelva al puesto de orden endurecido del squadron, en el cual se encuentran las salas de vestir, equipamiento, informe, información y preparación. En este último, el piloto y su navegante reciben sus órdenes, procedimiento al cual los Americanos asignaron el nombre de "Frag" (de Fragmentary Order, una expresión heredada de la guerra de Vietnam). Durante una misma salida, una RF-4C puede ser contratada sobre varios objetivos - tres o más a veces - importantes. Se pedirá a un avión de este tipo no ir a fotografiar la progresión de una sección de infantería, sino de sobrevolar un puente estratégico situado en Europa Oriental o un pontón establecido por las fuerzas del pacto de Varsovia para cruzar un río durante una ofensiva. En tiempo de paz, las tareas asignadas a los aviones de reconocimiento americanos se vinculan lo más posible con las que ellos volverían de nuevo en caso de conflicto. Aunque la misión de la que hablamos aquí nos desarrollamos de día, los aparatos del 1st TRS pueden verse obligados a efectuar vuelos de noche por cuenta del 2nd Allied Tactical Fuerza aérea de la OTAN.

A 9 h 15, la tripulación penetra en la sala de información, donde recibe un determinado número de información tan al objetivo que se le asigna y tan a las amenazas a las cuales podrían enfrentar le sobre el camino de irlo y sobre el de la vuelta.

Una media hora más tarde, los dos hombres ganan la sala de preparación, donde proceden entonces a la planificación de su misión. Examinan los términos que utilizarán cuando comuniquen entre ellos durante el vuelo y definen lo que deberán hacer si, por casualidad, se obligaban a expulsarse. Cuando tal posibilidad se presentaría, el piloto y su navegante podrían utilizar la radio de supervivencia URC-64, que, disponiendo de cuatro frecuencias, les permitiría guardar el contacto con las unidades de investigación amigas gracias a una pequeña emisora (contrariamente al PRC-90, utilizado en Sudeste asiatico, las baterías de este equipo no se protegen contra el moho). La tripulación dispone de dos tipos de tarjetas: una a 1/500 000, de la parte del continente europeo que deben sobrevolar, lo que les permite los efectuar los naviga tion a vista basándose en una serie de puntos de señales característicos; otros a 1/50 000, que so'lo se emplearán al enfoque del objetivo, si la tripulación desea encontrar índices particulares, como un edificio preciso o una intersección de carreteras. Aparte de esta planificación precisa de la carretera que utilizarán, informa al piloto y a su navegante de las condiciones atmosféricas, de los procedimientos de llamada y las otras misiones que podrían eventualmente desarrollarse en la zona donde deben operar. Se analiza la cita con una cisterna volante Boeing KC-135, que garantizará su suministro en vuelo, con todo detalle (se trata de una fase muy importante de la misión).

A los 10 45, la tripulación se vuelve en la sala de vestir, donde se almacenan los cascos, los arneses y los trajes anti G. El nuevo casco ligero HGU-55/P, desarrollado después de la guerra de Vietnam, se caracteriza por su comodidad y por su camuflaje. En cuanto a los arneses, que están dotados con un fuego, son conectados al asiento eyectable y al paracaídas por lazos "rápidos", conocidos bajo el nombre de sistema Koch en el US Fuerza aérea. Equipada de un bolsillo en el cual puede colocarse un cuchillo, utilizado para cortar las correas del paracaídas en caso de necesidad, se proporciona por otra parte el traje anti G de bolsillos interiores, situados en las rodillas y el estómago, que se inflan cuando el avión es contratado en una serie de maniobras bajo elevados factores de carga. Los fenómenos vinculados a la aceleración no constituyen un problema agudo sobre el Phantom, sino de los cazadores tal como el F-16 Fighting Falcon pueden ingresar factores de carga que el cuerpo del piloto no soportaría sin el traje anti G.

Después de haber probado los sistemas de comunicación y oxígeno de su casco, los dos miembros de tripulación recogen la última información luego piden prestado el vehículo que debe conducirlos a su aparato. A los 11 40, como lo dijimos más arriba, dejan el hangar, reactores en marcha, y los equipos al suelo efectúan los últimos controles. Las vidrieras, impulsadas por gatos hidroeléctricos, son cerradas a continuación (la del navegante implica dos retrovisores exteriores, instalados sobre los importes). Pidiendo una decena de minutos, el rodaje hasta el final de la pista de Alconbury va seguido por una nueva comprobación de los motores y sistemas de vuelo, y, a las 12, cuando el piloto lanza las poscombustiones y flojo los frenos, la RF-4C salta sobre su tren de aterrizaje y empieza su curso de despegue. Subiendo sobre los campos que rodean a Alconbury, el avión se dirige hacia el este, es decir, en dirección de la Europa continental. En ese momento, los dos hombres están solos, sin arma y sin miedo, como lo precisa orgullosamente la divisa de las tripulaciones del reconocimiento.



Sistemas de reconocimiento

Aunque se beneficia de la posibilidad de llevar armas nucleares sobre el pilon central de fuselaje, la RF-4C es un avión no armado. Se condujeron algunas pruebas en 1983 con un Phantom de reconocimiento del Aire Nacional Guard del Minnesota dotado con misiles aire-aire AIM-9L Sidewinder a autodirector a infrarrojos, pero Fuerza aérea no adoptó este armamento el US, aunque la RF-4E israelíes siguen siendo los únicos aviones de la raza que debe llevarse unidades de este tipo. La RF-4C está dotada con un pequeño radar de nariz APQ-99, trabajando en métodos cartográfico, de seguimiento de terreno y evitación de obstáculos. El resto de la punta antes del fuselaje está ocupado por cámaras oblicuas, laterales y panorámicas. En la parte inferior se colocó un radar a barrido lateral APQ-102, que permite obtener una imagen de alta definición de amplias bandas de terreno paralelas a la trayectoria del aparato. Más detrás se instala un equipamiento de barrido a infrarrojos que proporciona una imagen térmica muy clara de las mismas zonas; pero la afirmación según la cual las películas registradas por una RF-4C pueden desarrollarse a su bordo es falsa.

Los nuevos sistemas de reconocimiento puestos a punto después de la guerra de Vietnam permitieron aumentar las capacidades del RF-4C en importantes proporciones a principios de los años ochenta. Venticuatro de estas máquinas se proporcionaron de un equipamiento de reconocimiento táctico (Tactical Electronic Reconocimiento, o TEREC) Litton ALQ-125, que sitúa de manera automática y con una gran precisión los radares y los aparatos de comunicación enemigos. Las emisiones recogidas son analizadas por un calculador, comparadas con datos almacenados en memoria e indicados sobre una pantalla (Hostil Electronic Order of Battle, organización electrónica del enemigo) situada en la cabina posterior. El TEREC se concibió con el fin de designar objetivos a los aviones de guerra electrónica F-4G Wild Weasel y al General Dynamics/Grumman Electric Fox. Puesta en servicio en el 1st TRS en 1985, este equipo tiene por principal inconveniente entorpecer la cabina del navegante y reducir la visibilidad.

El TEREC se asocia con el sistema de pedido de TIR y designación a láser Vado AVQ-26 pavimenta Tack, que se beneficia de capacidades todo tiempo bastante reducidas pero permite al RF-4C iluminar objetivos por cuenta de aparatos equipados de bombas guiadas por láser.

La misión que mencionamos aquí so'lo tiene por objeto informar de fotografías. El Phantom se equipa de cámaras verticales KS-91 y KS-87B, cuyos focales alcanzan respectivamente 457 y 152 mm., y que trabajan prácticamente de manera automática. Cuando se fue contratado por primera vez al combate, en el 11th TRS (basado a Corteza de encina Su Nhut AB, cerca de Saigon), el le` octubre de 1965, la RF-4C debía efectuar pasos de alta velocidad a altitudes superiores a 12.000 m. Los éxitos registrados por los misiles tierra-aire SU-2 "Guideline" septentrional-vietnamita obligaron a los Americanos a revisar completamente sus concepciones de empleo. Sobre el teatro de operaciones europeo, donde se proscribe a los Soviéticos alinean misiles las SU- 5, a las capacidades aún más considerables, misiones a alta altitud. La salida a la cual asistimos aquí incluye un enfoque a alta altitud, durante la cual el avión debe abastecerse en combustible, luego un sobrevuelo del objetivo y una vuelta hacia la base a baja altitud. A los 13 10, setenta minutos después de su despegue de Alconbury, la RF-4C se dirige hacia el punto de cita previsto con una cisterna volante KC-135 Stratotanker del 8th Aire Refuelling Squadron, en 10.360 m sobre la Alemania Federal. En cuanto llega cerca del KC-135, en tren de estar en órbita, la RF-4C se alinea sobre las cuestas luminosas colocadas bajo el vientre del proveedor. Una vez esta realizada operación, el piloto y el boomer (el operador de suministro en vuelo) permanecen en contacto de radio permanente hasta el final de la transferencia.



Base avanzada

¿Los KC-135 estarían en condiciones de desempeñar su tarea en tiempo de guerra? Tal es la cuestión que se plantean las tripulaciones del Phantom de reconocimiento, que saben que el suministro en vuelo constituye una parte fundamental de su trabajo. Las cisternas volantes del US Fuerza aérea dependiente del Strategic Aire Poderdante (SACO) y los bombarderos que alinea esta gran orden se beneficiarían, como lo prevé el programa establecido a tal efecto (Individual Integrated Operations Plan), de una prioridad absoluta en este ámbito en caso de conflicto. Por otra parte, conviene no olvidar la extrema vulnerabilidad de los aviones proveedores ante los misiles tierra-aire o a los cazadores del adversario. Por eso se estableció un wing de RF-4C sobre la base avanzada de Zweibrücken, en Alemania Federal.

Ha 13 h 20 cuando la transferencia del combustible finaliza. Ahora, el piloto efectúa su pendiente (en tiempo de guerra, activaría en ese momento la barquilla de interferencia ALQ-119 cuyo Phantom de reconocimiento pueden equiparse). La fase dicha de combate, que consiste en la presente misión en fotografiar un puente situado cerca de la frontera con Alemania del Este, comienza. El aparato que evoluciona a 75 m del suelo, a la velocidad de 930 km/h, la tripulación utiliza el radar de nariz ALQ-99 en método manual de seguimiento de terreno. El ALQ-99 que es un equipo monoimpulsión, esta manera de proceder podría parecer un tanto primitiva; sin embargo da buenos resultados.

La misión que se desarrolla en tiempo de paz, la RF-4C no desciende por debajo de 75 m altitud. Si un conflicto estallaba, los aparatos contratados volarían, 80 km aproximadamente antes de abordar su objetivo, mucho más bajo. El curso final, el sobrevuelo del objetivo y la vuelta se realizarían a 30 m, a menos si se retiraba el terreno. En cuanto a la velocidad, sería seguramente superior a las 1.100 km/h. Durante todo el tiempo que dura la toma de fotografías, el piloto y el navegante se dedican a detectar visualmente los lugares de misiles tierra-aire y los cañones antiaéreos.

La mayoría de las salidas que efectúa el 1st TRS se desarrollan de noche, y todas las misiones deberían conducirse en tales condiciones en caso de confrontación entre la Alianza atlántica y el pacto de Varsovia. So'lo beneficiándose de ninguna ayuda visual en método de seguimiento de terreno, el piloto debería sin embargo volar a una altitud elevado un poco más de día. Durante el curso final sucede a menudo que el navegante asuma el manejo de los pedidos de los gases, mientras que el piloto se concentra en el cabo y la altitud. Este método, que parece dar excelentes resultados, permite optimizar el tiempo pasado sobre el objetivo e informar de fotografías de enorme calidad.

En tiempo de guerra, la tripulación tendría la posibilidad de contactar por radio las fuerzas amigas con el fin de ellos communi de la información vital. Si las necesidades del momen I exigían, hasta podría encargarse que se operara sobre ui objetivo secundario antes de recuperar su base, a conditioi por supuesto que no se haya destruido ésta. En caso de que se dañara 1 pista de Alconbury, el piloto para rait utilizar su paracaídas de frenado y su palo de paro. S principal preocupación sería entonces ganar el centro de interpretación fotográfico, donde las películas informado serían desarrolladas y sido analizadas por especialistas. Alcon bury es el único aeródromo de la OTAN que debe disponerse de un PI ] (Photo Interpretation Facility) protegido contra los bombar dements y las emisiones electromagnéticas. Terminando la presente misión, la RF-4C aterriza a Alconbury en los alrededores de 15 horas y viene a par a una treintena de metros del centro de interpretación. En ese momento, hombres perteneciendo a los equipos al suelo del squadron se precipitan hacia el aparato con el fin de extraer las cajas de películas de las cámaras y triunfar al laboratorio. La tripulación deberá a continuación dedicar un tiempo importante al informe con el fin de dar cuenta de los menores detalles de su salida e indicar toda anomalía que habría constatado. En realidad, en cuanto las películas informadas hayan comenzado a ser examinadas de muy cerca por los especialistas interpretadores, la misión del RF-4C habrá finalizado.


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